Boeing zbuduje eksperymentalny samolot kosmiczny

Firma Boeing stworzy dla DARPA samolot kosmiczny nowej generacji, który stosunkowo tanim kosztem byłby zdolny osiągnąć przestrzeń kosmiczną.

Przez ostatnie lata amerykańska armia pracowała nad nowym pojazdem wielokrotnego użytku, który byłby zdolny dostarczać ładunki na orbitę. DARPA – Agencja Zaawansowanych Projektów Badawczych w Obszarze Obronności po miesiącach zastanawiania się w końcu wybrała projekt Phantom Express firmy Boeing.

Projekt Boeinga wygrał z koncepcjami takich firm jak Masten Space Systems-XCOR Aerospace, Northrop Grumman czy Virgin Galactic. Być może wpływ na decyzję miał mały wahadłowiec X-37B, także zbudowany przez tą firmę, który regularnie bije rekordy pobytu na orbicie. Więcej na ten temat można znaleźć w tekście: Tajemnicza misja X-37B w kosmosie zakończona.

DARPA, która testuje zaawansowane technologie dla potrzeb amerykańskiej armii, zbuduje, rękami inżynierów Boeinga, nowy samolot kosmiczny w ramach projektu Experimental Spaceplane (XS-1). Celem programu XS-1 jest stworzenie statku kosmicznego, który byłby czymś w rodzaju hybrydy samolotu i tradycyjnej rakiety.

Jednak warunki, które postawiła przed Boeingiem DARPA nie są łatwe do realizacji. Agencja Zaawansowanych Projektów Badawczych w Obszarze Obronności chce, by czas przygotowywania maszyny do kolejnego lotu skrócić do kilku godzin. Testy zakładają dziesięć lotów na orbitę i z powrotem w ciągu dziesięciu dni.

Ale być może najbardziej śmiałym celem jest cena, jaką DARPA chce uzyskać dla pojedynczego lotu. Agencja chce, by koszt pojedynczego startu nie przekraczał pięciu milionów dolarów. To może być największe wyzwanie. Przypomnijmy, że obecnie najtańszą opcją wyniesienia ładunku w przestrzeń kosmiczną jest skorzystanie z usług firmy Elona Muska SpaceX. Początkiem kwietnia, po udanym lądowaniu rakiety wielokrotnego użytku Musk poinformował, że cena startu rakiety Falcon 9 wynosi około 62 milionów dolarów. W przypadku skorzystania z wcześniej używanego głównego modułu, koszt ten spada o około 18 milionów dolarów.

Statek ma być lekki i ma mieć możliwość osiągnięcia orbity z ładunkiem o masie do 1,5 tony.  Do tego ma funkcjonować autonomicznie, czyli bez załogi. Ma również być zdolny do osiągania prędkości Mach 10 (około 3 402 m/s).

DARPA twierdzi, że program XS-1 zaspokoi potrzeby armii USA, zmniejszając czas potrzebny na wyniesienie satelity na orbitę. Agencja liczy również na to, że technologie stworzone przy programie XS-1 zostaną ostatecznie przyjęte przez komercyjny przemysł kosmiczny, pozwalając na tańsze i szybsze wynoszenie sprzętu w kosmos.

Według planów, budowa oraz testy mają potrwać do 2019 roku. Kosmiczny samolot ma wejść do służby w 2020 roku.

 

 

Źródło i fot.: DARPA