Dodano: 19 czerwiec 2019r.

Skamieniałe zęby pradawnych hien z Arktyki

Współczesne hieny to doskonali myśliwi, ale nie pogardzą też padliną. Obecnie można je spotkać w Afryce i Azji, ale podczas ostatniej epoki lodowcowej drapieżniki te zamieszkiwały także tereny dzisiejszej Arktyki Kanadyjskiej, o czym świadczą dwa skamieniałe zęby starożytnych hien znalezione w Jukonie.

Przodkowie hien

 

Skamieliny należą do wymarłego gatunku hieny Chasmaporthetes ossifragus. Próbki uzyskane w latach 70. wstępnie uważano za należące do hien, ale dopiero nowe badania potwierdziły  tożsamość skamieniałości. Szczegółowe analizy zębów tych drapieżników przeprowadzone przez naukowców z Uniwersytetu w Buffalo ukazały się na łamach pisma „Open Quaternary”.

Odkrycia wypełniają ważną lukę w wiedzy na temat tego, jak hieny dotarły do ​​Ameryki Północnej. - Skamieniałości tego gatunku hien znaleziono w Afryce, Europie i Azji, a także w południowych Stanach Zjednoczonych. Ale nie wiedzieliśmy, jak i kiedy te zwierzęta dotarły do ​​Ameryki Północnej. Zęby, które badaliśmy dały nam odpowiedzi na te pytana – powiedział paleontolog Jack Tseng, pierwszy autor artykułu z Jacobs School of Medicine and Biomedical Sciences na Uniwersytecie w Buffalo (UB).

 

Starożytne hieny dotarły do ​​Ameryki Północnej prawdopodobnie przez Beringię, pas istniejący w czasach ostatnich zlodowaceń łączący obszary dzisiejszej Alaski i Północnej Kanady z Azją. Stamtąd zwierzęta udały się na południe, aż do Meksyku, twierdzą naukowcy.

Nowo opisane skamieniałości stanowią dowód na obecność starożytnych hien w Beringii. – To niesamowite, że hieny dobrze radziły sobie w trudnych warunkach za kołem podbiegunowym podczas epoki lodowcowej – przyznał współautor badania Grant Zazula. – Prastare hieny polowały prawdopodobnie na stada karibu czy koni lub zjadały padlinę mamutów na rozległej stepowej tundrze, która rozciągała się od Syberii do Jukonu - dodał.

- Nasze wcześniejsze zrozumienie tego, gdzie żyły te hieny, opierało się z jednej strony na zapisach kopalnych z południa Ameryki Północnej, z drugiej zaś na podobnych skamielinach z Azji, Europy i Afryki - wyjaśnił Tseng. - Te rzadkie skamieniałości hien w Arktyce wypełniają ogromną lukę w miejscu, w którym spodziewaliśmy się dowodów na ich przejście między kontynentami – dodał.

Skamieniałe zęby mają najprawdopodobniej od około 1,4 miliona do 850 tys. lat. Jednak ja twierdzą badacze, pierwsze hieny wkroczyły do ​​Ameryki Północnej na długo przedtem. Najwcześniejsze znane skamieniałości hien na kontynencie sięgają około 5 milionów lat.

Skamieniałe zęby zebrano w latach 70. podczas ekspedycji paleontologicznych w odległym regionie rzeki Old Crow na północnym terytorium Jukonu. Próbki przechowywane w zbiorach Kanadyjskiego Muzeum Przyrody w Ottawie należą do 50 tys. innych skamieniałości znalezionych na tym obszarze w ciągu ostatniego stulecia.

Hieny zniknęły z Ameryki Północnej zanim przybyli tam pierwsi ludzie. Chociaż przyczyny tego wyginięcia pozostają niejasne, możliwe jest, że imponujący przodek niedźwiedzi – niedźwiedź krótkopyski (Arctodus simus) – stanowił zbyt dużą konkurencje dla pradawnych hien. Niedźwiedź ten żył w Ameryce Północnej do końca epoki lodowcowej, czyli około 12 tys. lat temu.

 

Źródło: University at Buffalo, fot. Julius T. Csotonyi