Dodano: 03 wrzesień 2018r.

Pierwsze zdjęcia Ultima Thule - celu sondy New Horizons

Należąca do NASA sonda New Horizons wykonała pierwsze fotografie obiektu Ultima Thule w Pasie Kuipera, który jest jej ostatecznym celem. Do spotkania dojdzie za około cztery miesiące.

Ultima Thule

 

Obiekt Ultima Thule, nazywany też przez fachowców 2014 MU69, znajduje się na skraju Układu Słonecznego w Pasie Kuipera. Jest on 44 razy dalej od Słońca niż Ziemia. Ma około 30 kilometrów średnicy i prawdopodobnie czerwonawy kolor, ale poza tym niewiele o nim wiemy.

Naukowcy z kontroli misji byli zachwyceni, ale też trochę zaskoczeni fotografiami przesłanymi przez New Horizons. Między sondą a asteroidą jest jeszcze ponad 150 milionów kilometrów, ale instrument LORRI (Long Range Reconnaissance Image) znajdujący się na pokładzie sondy zdołał dostrzec cel podróży.

 

Sonda przesłała na Ziemię w sumie 48 zdjęć obiektu. Badacze zlokalizowali na nich Ultima Thule, ale nie było to proste zadanie. - To naprawdę jak znalezienie igły w stogu siana – przyznał Hal Weaver, główny naukowiec projektu New Horizons z Johns Hopkins Applied Physics Laboratory w Laurel.

Na pierwszych zdjęciach przesłanych przez sondę Ultima Thule pojawia się, jako mały, blady obiekt w gąszczu gwiazd, które są około 17 razy jaśniejsza od 2014 MU69. Ale z dnia na dzień asteroida będzie coraz jaśniejsza i coraz większa.

- Nasz zespół ciężko pracował, aby ustalić lokalizacje Ultima Thule z tak dużej odległości, a wynik jest jednoznaczny. Jesteśmy na progu Ultimy i czeka na nas niesamowita eksploracja! – powiedział Alan Stern z Southwest Research Institute.

Po lewej obraz złożony z 48 zdjęć wykonanych przez kamerę LORRI 16 sierpnia 2018 roku. Po prawej stronie znajduje się powiększony widok regionu z żółtego pola po odjęciu jasność gwizd tła, na którym wyraźnie widać Ultima Thule, cel sondy New Horizons. Fot. NASA/JHUAPL/SwRI

Obserwacje asteroidy w ciągu najbliższych czterech miesięcy pomogą zespołowi kierującemu misją udoskonalić kurs statku kosmicznego i zaplanować ewentualne manewry korekcyjne tak, by bliski przelot dostarczył jak najwięcej danych o Ultima Thule.

Jeśli wszystko pójdzie zgodnie z planem, sonda New Horizons będzie pierwszą w historii misją badającą mały obiektu z Pasa Kuipera. Ultima Thule będzie najdalej położonym i eksplorowanym planetarnym ciałem w historii.

Sonda New Horizons została wyniesiona w przestrzeń kosmiczną w styczniu 2006 roku. Jej celem było wykonywanie pomiarów oraz zbadanie Plutona i jego księżyców. Ten cel został osiągnięty w 2015 roku. Drugim z celów jest zbadanie jednego z obiektów znajdującego się w Pasie Kuipera zwanego 2014 MU69.

Koniec misji zaplanowany jest na czerwiec 2022 roku, ale w przypadku dobrego stanu sondy, misja może być kontynuowana. Stało się tak w wielu przypadkach. Łazik Opportunity miał przebywać na Marsie trzy miesiące, a jest już 13 lat. Nie wspominając już o sondach Voyager 1 i Voyager 2, które miały zbadać Jowisza i Saturna, a obecnie są najdalszym i ciągle działającym obiektem wysłanym w przestrzeń kosmiczną przez człowieka.

 

Źródło: NASA, fot. NASA/JHUAPL/SwRI/Steve Gribben