Dodano: 23 listopad 2023r.

Naukowcy sugerują, że na Merkurym są lodowce z soli, pod którymi może czaić się życie

Astronomowie sugerują, że na Merkurym istnieją lodowce z... soli. Co więcej, według nich, solne lodowce mogą tworzyć odpowiednie warunki do powstania i rozwoju życia, podobne do niektórych ekstremalnych środowisk występujących na Ziemi, w których kwitnie mikrobiologiczne życie.

Naukowcy sugerują, że na Merkurym są lodowce z soli, pod którymi może czaić się życie

 

Naukowcy z Planetary Science Institute w publikacji, która ukazała się na łamach pisma „The Planetary Science Journal” (DOI: 10.3847/PSJ/acf219) twierdzą, że na Merkurym, planecie najbliższej Słońcu, mogą występować solne lodowce. Uczeni sugerują też, że mogą tam panować warunki przypominające te z niektórych najbardziej ekstremalnych środowisk na Ziemi, gdzie dobrze prosperuję społeczności drobnoustrojów.

Merkuriańskie lodowce

Merkury, mimo że jest znany ludzkości już od czasów starożytnych, jest jedną z najmniej zbadanych planet naszego systemu planetarnego. Jest najmniejszą planetą w układzie i krąży najbliżej Słońca. Jej powierzchnia z licznymi kraterami uderzeniowymi przypomina nasz Księżyc. Temperatura na powierzchni oscyluje między minus 173 st. Celsjusza a 427 st. Celsjusza. Planeta nie posiada naturalnych satelitów. Planetę można dostrzec z Ziemi gołym okiem, jednak ze względu na bliskość Słońca, obserwacje powiodą się jedynie tuż przed wschodem lub tuż po zachodzie Słońca.

W nowych badaniach astronomowie z Planetary Science Institute wykazali, że na Merkurym mogą istnieć lodowce. Jednak nie przypominają one tych znanych z naszej planety. Uczeni twierdzą, że na najbliższej Słońcu planecie lodowce są zbudowane z soli. Wskazują też, że lodowce można spotkać w całym Układzie Słonecznym, podając przykład Plutona, bo tam również znaleziono te struktury, tyle że zbudowane z azotu.

- Nasze odkrycia uzupełniają inne niedawne badania pokazujące, że na Plutonie znajdują się lodowce azotowe, co sugeruje, że to zjawisko rozciąga się od najgorętszych do najzimniejszych obszarów naszego Układu Słonecznego – powiedział Alexis Rodriguez, główny autor publikacji.

Życie na Merkurym?

Co więcej, badacze uważają, że te solne lodowce mogą stworzyć warunki odpowiednie do rozwoju życia, podobne do niektórych ekstremalnych środowisk na Ziemi. - Specyficzne związki soli na Ziemi w niektórych z najtrudniejszych środowisk tworzą nisze nadające się do zamieszkania – powiedział Rodriguez wskazując na pustynię Atakama w Chile, jedno z najsuchszych miejsc na Ziemi. - Ten sposób myślenia prowadzi nas do rozważenia możliwości istnienia obszarów pod powierzchnią Merkurego, które mogą być bardziej gościnne niż jego szorstka powierzchnia – dodał.

- Lodowce na Merkurym znacznie różnią się od ziemskich. Pochodzą z głęboko zakopanych warstw bogatych w substancje lotne, odsłoniętych przez uderzenia kosmicznych skał. Nasze modele potwierdzają, że to przepływ soli prawdopodobnie wytworzył lodowce i że zatrzymywały one substancje lotne przez ponad miliard lat – powiedział Bryan Travis, współautor badań.

Jeśli chodzi o poszukiwania życia poza Ziemią, to kluczowe znaczenie ma tzw. ekostrefa, ekosfera lub strefa zamieszkiwalna, gdzie znajduje się dany obiekt. To miejsce na orbicie, w odpowiedniej odległości od gwiazdy, gdzie występują warunki do utrzymania wody w stanie ciekłym. Uczeni w publikacji wskazują na, że w Układzie Słonecznym mogą istnieć tzw. „strefy zamieszkiwalne zależne od głębokości”, czyli obszary na planetach i innych ciałach niebieskich, w których życie mogłoby przetrwać nie na powierzchni, ale na określonych głębokościach, gdzie panują odpowiednie warunki.

Obszary te mogłyby funkcjonować analogicznie do obszaru ekostrefy wokół gwiazdy, gdzie obecność wody w stanie ciekłym na planecie może umożliwić powstanie życia, jakie znamy, ale w tym przypadku chodziłoby raczej o głębokość pod powierzchnią planety, a nie jej odległość od gwiazdy macierzystej.

- To przełomowe odkrycie poszerza naszą wiedzę na temat parametrów środowiskowych, które mogą podtrzymać życie, dodając istotny wymiar naszym badaniom astrobiologicznym, istotnym również dla potencjalnej możliwości zamieszkania na egzoplanetach podobnych do Merkurego - powiedział Rodriguez.

Prawdopodobnie na Merkurym jest znacznie więcej substancji lotnych, niż dotąd uważano. Modelowanie pokazuje, że na tej planecie jest więcej pierwiastków chemicznych i związków, które można łatwo odparować i które są niezbędne do powstania życia, przynajmniej takiego, jak na Ziemi.

 

Źródło: Planetary Science Institute, Space.com, fot. NASA/JPL. Na zdjęciu pokryta kraterami powierzchnia Merkurego. Fotografię wykonała sonda Messenger.