Dodano: 14 sierpień 2019r.

Prehistoryczny pingwin wielkości człowieka

Paleontolodzy znaleźli w Nowej Zelandii skamieniałe szczątki ogromnego pingwina, który mierzył około 160 centymetrów wzrostu i ważył do 80 kilogramów. To kolejny wymarły przedstawiciel prehistorycznej nowozelandzkiej fauny o gigantycznych rozmiarach.

 

Zespół naukowców z Canterbury Museum zidentyfikował nieznany dotąd gatunek olbrzymiego pingwina. Crossvallia waiparensis jest jednym z najstarszych znanych na świecie gatunków pingwinów, a także jednym z największych. Pingwin był wielkości człowieka. Ważył do 80 kilogramów i osiągał około 160 centymetrów wzrostu, czyli około 40 centymetrów więcej niż największy żyjący współcześnie gatunek pingwinów - pingwiny cesarskie.

Nowo odkryty gatunek zamieszkiwał tereny dzisiejszej Nowej Zelandii w epoce paleocenu – w okresie między 66 a 56 mln lat temu. Opis pingwina-potwora, jak nazwali go badacze, ukazał się na łamach pisma „Alcheringa: An Australasian Journal of Palaeontology”.

 

Skamieniałe szczątki Crossvallia waiparensis znalazł paleontolog-amator Leigh Love w 2018 roku. Okaz został przeanalizowany przez naukowców z Canterbury Museum oraz z Muzeum Historii Naturalnej Senckenberg we Frankfurcie. Już wstępne badania potwierdziły, że to nieznany gatunek.

Zespół uczonych doszedł do wniosku, że najbliższym znanym krewnym Crossvallia waiparensis jest inny gatunek pochodzący z paleocenu - Crossvallia unienwillia, który został zidentyfikowany na podstawie częściowego szkieletu znalezionego w Cross Valley na Antarktydzie w 2000 roku.

Dr Paul Scofield z Canterbury Museum przyznał, że znalezienie blisko spokrewnionych gatunków w Nowej Zelandii i Antarktydzie pokazuje powiązania wysp z lodowym kontynentem. - Kiedy żyły oba gatunki Crossvallia, Nowa Zelandia i Antarktyda bardzo różniły się od tego, co widzimy dzisiaj. Antarktyda była pokryta lasem i panował tam znacznie cieplejszy klimat - powiedział.

Kości nóg obu gatunków pingwinów sugerują, że ich stopy odgrywały większą rolę w pływaniu niż u współczesnych pingwinów. Mogą także wskazywać na fakt, że gatunki te nie przystosowały się jeszcze do wyprostowanej postawy, jak współcześnie żyjące pingwiny.

Skamieniałe kości Crossvallia waiparensis zostały znalezione na stanowisku archeologicznym Waipara Greensand. To piąty gatunek pradawnych pingwinów opisany na podstawie znalezionych tam skamielin. - Odkryte tam skamieliny sprawiły, że nasze zrozumienie ewolucji pingwinów stało się o wiele wyraźniejsze. Ale na dokładniejsze badania czeka więcej skamielin, które naszym zdaniem reprezentują nowe gatunki – powiedział dr Gerald Mayr.

- Jest to jeden z największych gatunków pingwinów, jaki kiedykolwiek znaleziono – wyjaśnił Scofield. Uważa się, że pingwiny osiągnęły tak duże rozmiary, ponieważ z oceanów zniknęli ich najwięksi wrogowie, czyli duże gady morskie. Było to mniej więcej w tym samym czasie, gdy zniknęły dinozaury. - Był to czas gigantycznych pingwinów i trwał około 30 milionów lat - zaznaczył Scofield.

Nie jest do końca jasne, dlaczego gigantyczne pingwiny zniknęły z wód półkuli południowej. Najczęściej prezentowaną koncepcją jest rosnąca konkurencja ze ssakami morskimi.

Gatunek Crossvallia waiparensis należy do przedstawiciel nowozelandzkiej fauny osiągającej gigantyczne rozmiary. Wśród nich można znaleźć olbrzymiego orła, nietoperza czy dziewięć gatunków moa – nielotów, które mierzyły nawet do 3,5 metra wysokości i ważyły do 250 kilogramów. Zaledwie tydzień temu pisaliśmy o olbrzymiej papudze, która miała metr wysokości i też zamieszkiwała tereny dzisiejszej Nowej Zelandii.

 

Źródło i fot.: Canterbury Museum