Egzoplaneta LHS 1140b – kolejny cel poszukiwań oznak życia

Astronomowie odkryli kolejną egzoplanetę, która posiada warunki sprzyjające powstaniu życia. Planeta LHS 1140b została ogłoszona „najlepszą kandydatką do poszukiwań oznak życia poza Układem Słonecznym”.

W ostatnich miesiącach odkryto kilka potencjalnych miejsc poza naszym Układem Słonecznym, gdzie warto poszukać oznak życia. Pod koniec lutego NASA poinformowała o odkryciu siedmiu egzoplanet w układzie TRAPPIST-1. Jednak teraz już wiemy, że znalezienie życia w tamtym układzie będzie ciężkie. Planety najprawdopodobniej nie posiadają atmosfer. Początkiem kwietnia poinformowano o odkryciu GJ 1132b – planety z gęstą atmosferą, która znajduje się w odległości 39 lat świetlnych. Ale najciekawsze doniesienie dotyczyły księżyca Saturna – Enceladusa, gdzie NASA potwierdziła aktywność hydrotermalną.

Teraz do grona miejsc, w których może występować pozaziemskie życie dołączyła egzoplaneta LHS 1140b. Planeta ta krąży wokół czerwonego karła LHS 1140 w Gwiazdozbiorze Wieloryba. Znajduje się ona w tzw. ekosferze – strefie wokół gwiazdy, w której panują warunki sprzyjające utrzymaniu wody w stanie ciekłym. Teoretycznie na takich planetach może istnieć życie.

LHS 1140b orbituje znacznie bliżej swojej gwiazdy niż Ziemia. Jednak czerwone karły to gwiazdy mniejsze i chłodniejsze od naszego Słońca, dlatego egzoplaneta otrzymuje mniej promieniowania niż kula ziemska. Do tego charakterystyka gwiazdy macierzystej jest korzystna. LHS 1140 rotuje wolniej i emituje mniejsze ilości wysokoenergetycznych cząstek niż inne gwiazdy tego typu.

LHS 1140b to planeta wielkością zbliżona do Ziemi, jednak znacznie od niej masywniejsza. Ma masę około siedmiokrotnie większą niż Ziemia. Wskazuje to na planetę skalistą z gęstym, żelaznym jądrem. Naukowcy twierdzą, że posiada też atmosferę. Astronomowie oszacowali wiek planety na około pięć miliardów lat.

Nowa „najlepsza kandydatka do poszukiwań oznak życia” została odkryta przez międzynarodowy zespół astronomów pracujący przy instrumencie HARPS (High Accuracy Radial velocity Planet Searcher) należącym do ESO. Znajduje się około 40 lat świetlnych od naszego Układu Słonecznego.

– Jest to najbardziej ekscytująca egzoplaneta, jaką widziałam w ciągu ostatnich dziesięciu lat. Trudno o lepszy cel do poszukiwania dowodów życia poza Ziemią, co jest jednym z największych zadań nauki – powiedział biorący udział w badaniach Jason Dittmann z Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics (CfA) w Cambridge.

 

Źródło: ESO, fot. CfA